מדבר יהודה, החבל הצחיח למזרחם של הרי יהודה מהווה את השתפלותם המזרחית של ההרים לעבר בקע ים המלח. הוא כולל את המרחב שבין הרי יהודה והמשכם – רכסי קרייתיים ,כידוד  וזוהר במערב, מתלולי הבקע במזרח, נחל הימר בדרום והאגן של נחל עוג'ה בצפון.

חבל הארץ משתפל מבחינה גיאולוגית וטופוגראפית לכיוון מזרח בירידה תלולה של כ-1200 מטרים מן ההר עד לים המלח, על פני מרחק של כ-20 ק''מ. הירידה מתחוללת במדרגות שמקורן שונה: כפיפות שכבה גיאולוגיות, מדרונות סחיפה ומתלולי העתקים.

גבולות האזור: בצפון-מערב - "הקו הירוק", מהר ישי עד הר עמשא; במערב - הר עמשא, תל ערד, נחל חימר עליון, כביש 258 עד צומת צפית; בדרום - כביש 25 מצומת צפית לצומת הערבה והקצה הדרומי של בריכות האידוי בים המלח (כולל שטחים באזור המעבר בין מדבר יהודה לנגב) ובמזרח - הגבול הבינלאומי.

אקלים

המורד התלול מביא לירידתם של גושי אוויר ממערב שמתחממים, מתייבשים ועוצרים מי משקעיהם. כך נוצר מדבר המכונה ''בצל הגשם''. לעומת הר יהודה, המקבל כ-600 מ''מ  גשם בממוצע רב שנתי (היורדים ב-40-35 יום בשנה, בממוצע) יורדים במדבר יהודה כ-400 מ''מ בממוצע במערבו ופחות מ-100 מ''מ בממוצע  במזרחו (ב-10-20 יום בשנה, בממוצע). עם זאת, חשוב לזכור שהממוצע באקלים המדבר כפוף לתנודות גדולות.

מסלע

נופו של המדבר צחיח ומורכב ברובו מסלעים חשופים מתקופות הקנומן (אבו גיר, דולומיט וקירטון), הטורון (אבן גיר, דולומיט וקירטון) והסנון (קירטון, צור, פוספאט, חרסיות וסלעים  שונים). לסלעים השונים נופים שונים: הקירטון מתאפיין במדרונות מתונים (ברמות המדבר) ובמערכות היקוות צפופות; הגיר במדרונות תלולים, צוקים בעמקי הנחלים ומערכות היקוות פזורות יותר. בין מתלולי הגיר והדולומיט שבקניונים ניתן למצוא שיפועים מתונים יותר.

קניונים

המדבר משתפל במדרון תלול אל ים המלח, בעיקר במדרגה התחתונה היורדת במתלול העתקים. מתווה זה יוצר נחלים עמוקים וקניונים בסלעי הגיר והדולומיט וכן מפלים רבים המתלווים לכל הנחלים במזרחו של מדבר יהודה. הקניונים הגדולים, שארכם עולה לעיתים על עשרה קילומטרים נוצרו על ידי נחלים בעלי אגני היקוות גדולים: נחל חימר, נחל צאלים, נחל חבר, נחל ערוגות, נחל דרגות, נחל קידרון ונחל קלט.

ממערב לקניונים, באזור בו תוואי הנחלים זורם על פני הקרטונים מתקופת הסינון, העמקים רדודים יותר, שיפועי אפיקיהם מתונים ונטולי מפלים.

מים

נחלי המדבר מתאפיינים בשיטפונות עזים וקצרים שמקור מימיהם בעיקר בהרי יהודה ובגשמי המדבר. אלה זורמים לים המלח, מותירים אחריהם גבים בודדים מלבד בעונת החורף.

מקורות המים במדבר יהודה מעטים מאוד ונמצאים ברובם מחוצה  לו. הגדולים שבהם הם עין א-סולטאן (ביריחו, כשבעה מיליון קוב מים בשנה), עינות פשחה (כ-50 מיליון קוב מים בשנה), עינות תוראבה (כ-20 מיליון קוב), עינות נחל קלט (כארבעה מיליון קוב) ועינות עין גדי וסביבתה (כשלושה מיליון קוב מים בשנה).

במעלה המדבר, באזורים בהם חשופים סלעי הקירטון, ניתן לאגור מים בבורות הפזורים במדבר. באתרי ישוב גדולים, כגון מצדה והורקנה, נחצבו בימי בית השני בורות בסלעים הקשים ומשכו אליהם את המים ממרחק באמצעות אמות בנויות.

אופק מי התהום האזורי, הנמצא כיום עמוק מתחת לפני השטח, מקבל את רוב מימיו ממי הגשמים היורדים בהר יהודה. בעבר היה האופק גבוה יותר והמים המסו את סלעי הגיר והדולומיט בהם זרמו, יוצרים מחילות. עם שקיעתה של הבקעה העמיקו הנחלים וכך נוצרו הקניונים, נחשפו המחילות ונוצרו מערות רבות במדבר יהודה, כגון מערות בנחל חבר ובנחל חריטון.

יישוב

קרבתו של המדבר להר יהודה ואופיו הגאוגרפי הקשוח הביאו לכך שרבים מתושביו בעבר היו נרדפים ומחפשי מפלט. דויד ואנשיו, חשמונאים מייסדי מצדה והורקנה, הורדוס שחזר ובנה אותן, קנאי מצדה ולוחמי בר כוכבא.

מורדים, שודדים, רועי צאן וגם מתבודדים: האיסיים בעין גדי ובקומרן והנזירים בנחל קלט, נחל חריטון, נחל קידרון והורקנה

יישובי קבע בודדים שנהנו מתקופות פריחה באזור הם יריחו ועין גדי. כמעט ואין במדבר אזורים ראויים לעיבוד חקלאי, חוץ מאזור הבוקיעה הראוי לעיבור בשנים גשומות ואכן נמצאו בו שרידים ליישוב מתקופות מלכי יהודה.

אזור מיוחד הוא ספר המדבר – הרצועה הצרה שתושביה נהנים מיתרונות הגאוגרפיים של ההר והמדבר גם יחד: אפשרות לחקלאות בעל קבועה בהר ומרעה בהר ובמדבר. לאורך רצועה זו התקיימו ישובים בעבר ובהווה: זיף, כרמל, בני נעים ותקוע.

דרכים

תוואי הדרכים במדבר יהודה נקבעים על פי אזורי המוצא והמטרה מחוץ למדבר ובתוכו, והעבירות שבהן. מעטות הדרכים החשובות שחצו את המדבר והחשובות שבהן עברו ועוברות בשוליו, כמו מעלה אדומים ודרך זוהר. דרכי רוחב נוספות חוצות את החבל ועוברות במעלות השונים: מעלה משחה, מעלה תוראבה, מעלה עין גדי, מעלה האיסיים, מעלה נחל צאלים, מעלה בוקק ועוד. הדרכים עוברות בתוואים טופוגרפיים גבוהים מפאת המפלים  וחשש משיטפונות.

סוג טיול – קל/בינוני/קשה

טיול ג'יפים – כן/ לא

חניה

נגישות

אורך המסלול

אפשרות לינה- כן/לא  אפשרות פיקניק כן/לא

קצת היסטוריה / מידע על המסלול

אחריות – רשות הטבע/קיבוץ /..

עונה מומלצת  - חורף/קיץ/סתיו/אביב

חשש משיטפונות –

מה באזור ? איפה לאכול ? עסקים קרובים ? נותני שירותים